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Caractéristiques du séquoia géant de Californie

Le séquoia est un conifère originaire de Californie pouvant atteindre des hauteurs frisant avec les 85 mètres pour un diamètre de 8 mètres, d'où le qualificatif de « géant ». Il figure parmi les arbres les plus grands et les plus vieux (plus de 3 000 ans) de la planète.

D'où vient son nom ?

Il fut d'abord connu sous le nom de « wellingtonia » en hommage au duc de Wellington, vainqueur de Napoléon Ier à Waterloo. Son nom actuel est un hommage donné par le botaniste autrichien Stephan Endlicher (1804-1849) au chef indien SeeQuayah (vers 1770-1843) également connu sous le nom de George Guess, inventeur de l'alphabet cherokee.

C'est en fait vers 1852, pendant la ruée vers l'or, que le succès de cet arbre aux dimensions exceptionnelles démarre et qu'il est alors exporté pour orner les parcs des châteaux européens où ils sont toujours visibles.

Considéré comme le plus gros arbre du monde, le sujet le plus important est surnommé « Général Sherman », avec une hauteur de 83,80 mètres de haut pour 24,10 mètres de circonférence. Il est situé dans le bien nommé Sequoia National Park (Californie). Dans la tradition populaire, circule toujours l'image d'un autre séquoia emblématique dans le tronc duquel a été creusé en 1881 un tunnel pour laisser passer une route. En réalité, il faut savoir que ce fameux « arbre-tunnel de Wawona » du bosquet de Mariposa dans le Yosemite National Park (Californie) n'a pas réellement survécu à ce creusement et mourut 88 ans plus tard à l'âge de 2 100 ans.

Quelles sont les particularités du Séquoia ?

Le feuillage persistant du séquoia géant prend la forme caractéristique d'aiguilles organisées en spirales. Cet arbre a également pour surnom l'« arbre du boxeur » en raison de son écorce rouge, fibreuse, spongieuse et souple. C'est pourquoi les boxeurs américains l'utiliseraient pour s'entraîner sans se blesser.

En fait, cette caractéristique permet d'abord au séquoia de résister aux incendies. Le feu est effectivement important pour cet arbre car sous l'effet de sa chaleur, les écailles de ses cônes se dessèchent laissant alors tomber les graines au sol qui sous l'action des flammes est débarrassé des buissons entravant auparavant sa pousse.

Sur le plan de son utilisation, son bois rouge et résistant sert à réaliser des poteaux, des clôtures, des piquets, des crayons...